Новый Завет является наилучшим источником информации о периоде Второго Храма. Одной из религиозных групп этого периода была загадочная, похожая на монахов, община ессеев. О ее существовании стало известно лишь в 1947 г., когда пастух-бедуин обнаружил их свитки в Кумранской пещере. Братство ессеев представляло во времена Иисуса Христа последние остатки тех школ пророков, которые были основаны Самуилом.
Большинство членов этой общины жили на западном побережье Мертвого моря, но маленькие группы их были также рассеяны в Галилее, Иудее и даже в самом Иерусалиме. Возможно, термин «ессеи» произошел от арамейского слова «целители», так как ессеи практиковали форму медицини, которая использовала травы и молитвы.

Первым ессем, в Кумранских записях, названным по имени, был священник Иуда, который жил примерно сто лет до н. э. В то время общину преследовали Хасмонейские правители и чтобы избежать царского притеснения Иуда увел своих последователей, многие из которых также были священниками, в пустыню, где они могли остаться неоскверненными в эпоху религиозного безбожья. Создав образцовое общество в пустыне, вдалеке от «проживания нечестивых» члены общины считали себя истинным Израилем, желая дождаться наступления Мессианской эры.
Как и Иоанн Креститель, ессеи знали, что Божий путь должен был быть подготовлен в пустыне, как предсказано Исайей (40:3): «Глас вопиющего в пустыне: «приготовьте путь Господу, прямыми сделайте в степи стези Богу нашему».

Образ жизни

Наиболее впечатляющим аспектом братства ессеев был их общественный стиль жизни, который записан в документе «Правила Дисциплины», найденном в пешерах Кумрана в 1947 году. Аскетизм считался естественной частью святости, они ели только простую пищу. Ессеи жили в палатках и пещерах на побережье Мертвого моря, работая и молясь вместе. Большинство членов были фермерами, часть были пастухами и горшечниками, а некоторые работали писцами, чтоби сохранить Писание и записи общины. Во время отдыха одевались в простые белые одеяния и каждый третий вечер был отведен для совместных молитв и учения.
Нарушение законов общины вело к уменьшению пищевого рациона или даже исключению из братства. За грех или глупую болтовню следовало исключение из общества на три месяца. За большие преступления виновные исключались из общины, а искренно раскаявшиеся принимались обратно. Структура общины была далеко не равноправной. Иосиф Флавий писал о четырех ступенях, и ранг каждого члена рассматривался ежегодно специальным комитетом, где продвижение и понижение определялись голосованием. В дополнение к этому, они делились на племена тысячи, сотни и десятки, как описано в Книге Чисел.
За всеми членами наблюдали инспектора. Инспектор давал инструкции и руководство для вновь посвященных в братство. Общее направление обеспечивалось советом из пятнадцати человек, представляющих двенадцать племен и три семьи священников. Ессеи отвергали законность культа Храма, и отказывались иметь что то общее с его священниками. Они видели себя остатками истинного и неоскверненного священничества. Они оставались в состоянии духовной и ритуальной готовности, терпеливо ожидая дня, когда унаследуют свое законное место в Иерусалиме. Ессеи использовали солнечный календарь, у них было свое исчисление библейских праздников.
Возможно, Иисус Христос с учениками праздновал Песах с ессеями. Тайную Вечерю наш Господь провел в четверг. Мы читаем в Евангелии от Луки слова Господа: «Очень желал Я есть с вами сию Пасху прежде Моего страдания» (Евангелие от Луки 22:15).

Строгое соблюдение

Ессеи находились в состоянии войны с фарисеями, называя их «сладкоречивыми», и осуждали их участие в публичной жизни. В свою очередь ессеи были хорошо известны своим строгим следованием Торе, в особенности указаниям, касающимся ритуальной чистоты. Их уважали за их целостность; ими руководили три идеи: любовь к Богу, любовь к нравственности и любовь к человеку. Их любовь к Торе, без сомнения была вдохновлена Духом Святым, ессеи верили, что они были избранным Божьим народом, выбранным самим Богом. Каждому человеку, согласно их учению, было предопределено быть «сыном света» или «сыном тьмы».

Окончательная война для ессев пришла в 66 году н. э., когда община присоединилась к еврейскому восстанию против римского ига, причем многие думали, что это апокалипсическая битва, которую они так долго ждали. Весной 68 года римский полководец Веспасиан ввел десятый легион в долину Йордан и вскоре после этого братство ессев было уничтожено. Некоторые из них смогли добраться до Масады, где сражались вместе с зелотами, пока горная крепость не пала пятью годами позже.

Прибытие римлян в Кумран, должно было быть неожиданностью для ессев, поскольку у них не было достаточно времени, чтобы увезти ценную библиотеку, и они вынуждены были спрятать ее в близлежащей пещере. Если бы ессеи выжили, то их манускрипты, вероятно, ожидала бы участь других еврейских рукописей, которые существуют сегодня только в переводе на греческий или латинский языки.
Трагедия ессеев, почти две тысячи лет назад, иронически обеспечила нас сокровищем в виде древних священных свитков, которые дали нам удивительное представление сложного мира иудаизма во времена нашего Господа Иисуса Христа.